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„Das Unmögliche“: Die geheimen, tödlichen Rettungsmissionen der Ukraine

KIEW, Ukraine – Wie es seine Gewohnheit vor jedem Flug war, fuhr der erfahrene Pilot der ukrainischen Armee mit einer Hand über den Rumpf seines Mi-8-Hubschraubers und streichelte die Metallhaut des schweren Transporters, um ihm und seiner Besatzung Glück zu bringen.

Sie würden es brauchen. Ihr Ziel – ein belagertes Stahlwerk in der brutalisierten Stadt Mariupol – war eine Todesfalle. Einige andere Crews kamen nicht lebend zurück.

Dennoch war die Mission lebenswichtig, ja sogar verzweifelt. Ukrainische Truppen wurden festgenagelt, ihre Vorräte gingen zur Neige, ihre Toten und Verletzten stapelten sich. Ihr letztes Standbein in der Azovstal-Mühle war ein wachsendes Symbol für den Widerstand der Ukraine im Krieg gegen Russland. Sie durften nicht untergehen.

Der 51-jährige Pilot, der nur mit seinem Vornamen Oleksandr identifiziert wird, flog nur eine Mission nach Mariupol, und er betrachtete es als den schwierigsten Flug seiner 30-jährigen Karriere. Er sei das Risiko eingegangen, sagte er, weil er nicht wollte, dass sich die Azovstal-Kämpfer vergessen fühlten.

In der verkohlten Höllenlandschaft dieser Anlage, in einem unterirdischen Bunker, der in eine medizinische Station umgewandelt wurde, die oben Schutz vor Tod und Zerstörung bot, begann die Nachricht, dass ein Wunder kommen könnte, die Verwundeten zu erreichen. Unter denen, denen gesagt wurde, dass er auf der Evakuierungsliste stand, war ein Unteroffizier, der von Mörsergranaten zerfetzt worden war, sein linkes Bein geschlachtet und seine Amputation über dem Knie erzwungen hatte.

„Buffalo“ war sein Nom de Guerre. Er hatte so viel durchgemacht, aber eine weitere tödliche Herausforderung drohte: Flucht aus Azovstal.

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Eine Reihe von heimlichen, gegen die Widrigkeiten gerichteten, geländegängigen Hochgeschwindigkeits-Hubschraubermissionen, um die Verteidiger von Azovstal im März, April und Mai zu erreichen, werden in der Ukraine als eine der heldenhaftesten militärischen Heldentaten der vier gefeiert -monatiger Krieg. Einige endeten in einer Katastrophe; jede wurde zunehmend riskanter, als die russischen Luftverteidigungsbatterien sich durchsetzten.

Die ganze Geschichte der sieben Nachschub- und Rettungsmissionen muss noch erzählt werden. Aber aus exklusiven Interviews mit zwei verwundeten Überlebenden; ein militärischer Geheimdienstoffizier, der auf der ersten Mission geflogen ist; und Pilotinterviews der ukrainischen Armee hat The Associated Press den Bericht über einen der letzten Flüge aus der Perspektive sowohl der Retter als auch der Geretteten zusammengestellt.

Erst nachdem mehr als 2.500 Verteidiger, die in den Ruinen von Azovstal zurückgeblieben waren, begonnen hatten, sich zu ergeben, gab der ukrainische Präsident Wolodymyr Selenskyj erstmals Wind von den Einsätzen und ihren tödlichen Kosten.

Die Hartnäckigkeit der Azovstal-Kämpfer hatte Moskaus Ziel, Mariupol schnell zu erobern, vereitelt und verhindert, dass dort russische Truppen anderswo eingesetzt wurden. Selenskyj sagte dem ukrainischen Sender ICTV, dass die Piloten der „starken“ russischen Luftabwehr trotzten, indem sie sich über die feindlichen Linien hinauswagten, Lebensmittel, Wasser, Medikamente und Waffen einflogen, damit die Verteidiger des Werks weiterkämpfen konnten, und die Verletzten herausflogen.

Der Offizier des Militärgeheimdienstes sagte, ein Hubschrauber sei abgeschossen worden und zwei weitere seien nie zurückgekommen und gelten als vermisst. Er sagte, er habe sich für seinen Flug in Zivil gekleidet und dachte, er könne mit der Bevölkerung verschmelzen, wenn er einen Absturz überlebe: „Wir waren uns bewusst, dass es sich um ein One-Way-Ticket handeln könnte.“

Selenskyj sagte: „Das sind absolut heldenhafte Menschen, die wussten, was schwierig war, die wussten, dass es fast unmöglich war. … Wir haben viele Piloten verloren.“

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Wenn es nach Buffalo gegangen wäre, hätte er die Evakuierung nicht mehr erlebt. Sein Leben wäre schnell zu Ende gegangen, um ihm die Qual zu ersparen, die er erlitt, nachdem 120-mm-Mörsergranaten sein linkes Bein auseinandergerissen, seinen rechten Fuß blutig gemacht und seinen Rücken mit Granatsplittern bei Straßenkämpfen in Mariupol am 23. März gespickt hatten.

Der 20-Jährige sprach mit The Associated Press unter der Bedingung, dass er nicht namentlich genannt werde, und sagte, er wolle nicht den Anschein erwecken, dass er die Öffentlichkeit suche, wenn Tausende von Azovstal-Verteidigern in Gefangenschaft oder tot seien. Er war einem russischen Panzer auf der Spur gewesen, um ihn am letzten Tag des ersten Monats der Invasion, als sein Krieg abgebrochen wurde, mit seiner schultergestützten, panzerbrechenden NLAW-Rakete zu zerstören.

Neben das Wrack eines brennenden Autos geworfen, schleppte er sich in einem nahe gelegenen Gebäude in Deckung und „beschloss, dass es besser wäre, in den Keller zu kriechen und dort ruhig zu sterben“, sagte er.

Aber seine Freunde evakuierten ihn in das Stahlwerk Iljitsch, das später Mitte April fiel, als die russischen Streitkräfte ihren Griff auf Mariupol und seinen strategischen Hafen am Asowschen Meer festigten. Drei Tage vergingen, bevor Mediziner in einem Luftschutzbunker im Keller amputieren konnten. Er schätzt sich glücklich: Die Ärzte hatten noch Narkosemittel, als er an der Reihe war, unter das Messer zu gehen.

Als er wieder zu sich kam, sagte ihm eine Krankenschwester, wie leid es ihr tue, dass er das Glied verloren habe.

Er durchbrach die Unbeholfenheit mit einem Witz: „Werden sie das Geld für 10 Tattoo-Sitzungen zurückgeben?“

„Ich hatte viele Tattoos auf meinem Bein“, sagte er. Eine bleibt übrig, eine menschliche Figur, aber auch ihre Beine sind jetzt weg.

Nach der Operation wurde er in das Werk Azovstal versetzt. Als Festung mit einer Fläche von fast 11 Quadratkilometern (mehr als 4 Meilen) und einem 24 Kilometer (15 Meilen) langen Labyrinth aus unterirdischen Tunneln und Bunkern war die Anlage praktisch uneinnehmbar.

Aber die Bedingungen waren düster.

„Es gab ständigen Beschuss“, sagte Vladislav Zahorodnii, ein 22-jähriger Unteroffizier, der bei Straßenkämpfen in Mariupol durch das Becken geschossen worden war und einen Nerv zerfetzt hatte.

Nach Azovstal evakuiert, traf er dort auf Buffalo. Sie kannten sich bereits: Beide stammten aus Tschernihiw, einer Stadt im Norden, die von russischen Truppen umzingelt und belagert wurde.

Zahorodnii sah das fehlende Bein. Er fragte Buffalo, wie es ihm gehe.

„Alles ist in Ordnung, wir werden bald in Clubs gehen“, antwortete Buffalo.

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Zahorodnii wurde am 31. März nach drei gescheiterten Versuchen per Hubschrauber aus Azovstal evakuiert.

Es war sein erster Helikopterflug. Der Mi-8 geriet auf seinem Weg nach draußen in Brand und tötete einen seiner Motoren. Der andere hielt sie für den Rest des 80-minütigen Sprints am frühen Morgen in die Stadt Dnipro am Dnjepr in der Zentralukraine in der Luft.

Seine Befreiung markierte er mit einem mörserrunden Tattoo auf seinem rechten Unterarm: „Ich habe es getan, um es nicht zu vergessen“, sagte er.

Buffalo war in der folgenden Woche an der Reihe. Er stand dem Weggang ambivalent gegenüber. Einerseits war er erleichtert, dass sein Anteil an der schwindenden Nahrung und dem Wasser nun an andere gehen würde, die noch kampffähig waren; auf der anderen Seite „da war ein schmerzhaftes Gefühl. Sie blieben dort, und ich verließ sie.“

Trotzdem hätte er beinahe seinen Flug verpasst.

Soldaten schleppten ihn auf einer Bahre aus seinem tiefen Bunker und luden ihn auf einen Lastwagen, der zu einer vorher vereinbarten Landezone rumpelte. Die Soldaten wickelten ihn in eine Jacke.

Die Munitionsladung des Helikopters wurde zuerst entladen. Dann wurden die Verwundeten an Bord gehoben.

Aber nicht Büffel. In einer hinteren Ecke des Lastwagens zurückgelassen, war er irgendwie übersehen worden. Er konnte keinen Alarm schlagen, weil die Mörsergranaten seine Kehle verletzt hatten, und er war immer noch zu heiser, um sich über das Whoop-whoop-whoop der Hubschrauberrotoren hinweg Gehör zu verschaffen.

„Ich dachte mir: ‚Nun, dann nicht heute’“, erinnert er sich. „Und plötzlich rief jemand: ‚Du hast den Soldaten im Lastwagen vergessen!’“

Da der Frachtraum voll war, wurde Buffalo quer zu den anderen platziert, die nebeneinander an Bord geladen worden waren. Ein Besatzungsmitglied nahm seine Hand und sagte ihm, er solle sich keine Sorgen machen, sie würden es nach Hause schaffen.

„Mein ganzes Leben lang“, sagte er dem Besatzungsmitglied, „träumte ich davon, einen Hubschrauber zu fliegen. Egal, ob wir ankommen – mein Traum ist wahr geworden.“

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In seinem Cockpit kam Oleksandr das Warten endlos vor, die Minuten fühlten sich wie Stunden an.

„Sehr beängstigend“, sagte er. „Du siehst Explosionen und die nächste Granate könnte deinen Standort erreichen.“

Im Nebel des Krieges und mit dem sich noch abzeichnenden vollständigen Bild der geheimen Missionen ist es nicht möglich, absolut sicher zu sein, dass Buffalo und der Pilot, der in einem vom Militär aufgezeichneten und geteilten Videointerview mit Journalisten sprach, an Bord desselben Flugzeugs waren. Aber Details ihrer Konten stimmen überein.

Beide gaben das gleiche Datum an: die Nacht vom 4. auf den 5. April. Oleksandr erinnerte sich, von einem Schiff beschossen worden zu sein, als sie aus Mariupol über die Gewässer fuhren. Eine Druckwelle schleuderte den Helikopter „wie ein Spielzeug“ herum, sagte er. Aber seine Fluchtmanöver brachten sie aus der Klemme.

Buffalo erinnert sich auch an eine Explosion. Den Evakuierten wurde später mitgeteilt, dass der Pilot einer Rakete ausgewichen sei.

Oleksandr beschleunigte den Hubschrauber auf 220 Kilometer pro Stunde und flog bis zu 3 Meter (9 Fuß) über dem Boden – außer wenn er über Stromleitungen hüpfte. Ein zweiter Hubschrauber auf seiner Mission schaffte es nie zurück; Auf dem Rückflug funkte ihn der Pilot, dass ihm der Treibstoff ausgeht. Es war ihre letzte Kommunikation.

Auf seiner Bahre hatte Buffalo durch ein Bullauge das Gelände an sich vorbeiziehen sehen. „Wir sind über die Felder geflogen, unter den Bäumen. Sehr niedrig“, sagte er.

Sie haben es sicher nach Dnipro geschafft. Bei der Landung hörte Oleksandr die Verwundeten nach den Piloten rufen. Er rechnete damit, dass sie ihn anschreien würden, weil er sie während des Fluges so heftig herumgeschleudert hatte.

„Aber als ich die Tür öffnete, hörte ich Leute ‚Danke‘ sagen“, sagte er.

„Alle haben geklatscht“, erinnerte sich Buffalo, der jetzt mit Zahorodnii in einer Klinik in Kiew rehabilitiert wird. „Wir haben den Piloten gesagt, dass sie das Unmögliche geschafft haben.“

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Die AP-Journalisten Sophiko Megrelidze in Tiflis, Georgien, und Oleksandr Stashevskyi in Kiew trugen dazu bei.

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Verfolgen Sie die Berichterstattung von AP über den Krieg unter https://apnews.com/hub/russia-ukraine

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Quelle: ABC News

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